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LECTURA

Michael Faraday: la inducción electromagnética

Hace más de ciento cincuenta años, un físico inglés daba en Londres una conferencia sobre algunos de los trucos que se podían hacer con imanes y alambres. Ante él tenía un cable enrollado en forma de bobina y conectado a un galvanómetro (un instrumento que se utilizaba para «medir» la electricidad que lleva una aguja que se mueve al pasar corriente por el instrumento). Puesto que el galvanómetro no estaba conectado a ninguna batería, no podía haber corriente que fluyera a través de él. La aguja estaba quieta.

Pero he aquí que el conferenciante introduce la barra de un imán en la bobina y la aguja salta hacia la derecha: aparentemente de la nada ha aparecido una corriente eléctrica. Al volver a retirar el imán, la aguja vuelve a saltar, esta vez hacia la izquierda. ¡Qué curioso!

Cuentan que después de la conferencia se le acercó una dama al conferenciante y le dijo: «Pero señor Faraday, ¿para qué va a servir la electricidad establecida tan solo durante una fracción de segundo por ese imán?».

Y Michael Faraday, con toda cortesía, replicó: «Señora, ¿y para qué sirve un niño recién nacido?».

Otra versión de la anécdota dice que fue un político quien le hizo la pregunta y que Faraday respondió: «Señor, dentro de veinte años estará usted cobrando impuestos sobre esa electricidad».

Faraday descubrió cómo hacer que el magnetismo indujera una corriente eléctrica: la inducción electromagnética.

Más adelante dio el siguiente paso: conseguir un modo práctico de producir una corriente eléctrica. Para ello fabricó una delgada rueda de cobre que podía girar alrededor de un eje y cuyo borde exterior, al girar, pasaba entre los polos de un potente imán. Al girar entre los polos, la rueda cortaba constantemente líneas de fuerza magnética, de modo que por la rueda fluía constantemente una corriente eléctrica. El aparato llevaba dos cables que acababan cada uno en un contacto deslizante. Uno de los contactos rozaba contra la rueda de cobre al girar, mientras que el otro lo hacía contra el eje. Un galvanómetro intercalado en el circuito indicaba que mientras la rueda de cobre estuviese girando, se producía una corriente continua.

Faraday generó así electricidad a partir del movimiento mecánico. Había inventado el «generador» eléctrico.

El descubrimiento de Faraday de la inducción electromagnética señaló el camino de la producción de energía eléctrica en generadores movidos por la energía mecánica del vapor o de la caída de agua, permitiendo así que la Revolución Industrial saliera de las fábricas y, en forma de electricidad, entrara en los hogares.

El político que, según dicen, dudó del valor del electromagnetismo, se quedaría asombrado hoy de la cantidad de impuestos que se recaudan hoy (de las empresas y del consumidor) por el uso de esta corriente.

Adaptado de «Momentos estelares de la ciencia». Isaac Asimov. Alianza Editorial

1. Busca y escribe a continuación el significado de las siguientes palabras; en caso de que tengan más de una acepción, escribe la que se emplea en el texto:

a) Galvanómetro

b) Bobina

c) Impuesto

d) Inducir

e) Generador

2. Escribe brevemente tu opinión acerca de los comentarios de la dama y el político cuando se acercaron a Faraday después de su conferencia.

3. En la experiencia que se relata en estas páginas, ¿qué crees que sucede si se abandona el imán en reposo en el seno de la bobina? ¿Indicará el galvanómetro el paso de alguna corriente eléctrica?

4. Explica con tus propias palabras el dispositivo que fabricó Faraday para conseguir un modo práctico de producir una corriente eléctrica.

5. ¿Por qué se dice en el texto que «El descubrimiento de Faraday de la inducción electromagnética señaló el camino de la producción de energía eléctrica en generadores movidos por la energía mecánica del vapor o de la caída de agua»?